Un conjunto de “mejoras” genéticas facilitan la propagación e invasión del cuerpo humano. Según los datos científicos, se sabe que es más transmisible que otras variantes hasta un 60%, conlleva un mayor riesgo de hospitalización y reinfección, y genera un cuadro de síntomas ligeramente diferentes al COVID común, con más dolor de cabeza y menos tos

Una de las variantes nuevas del coronavirus que ha despertado más preocupación a la comunidad científica internacional es la Delta, detectada en India en octubre de 2020 y que se ha expandido hasta ahora al menos a 96 países.

Inclusive, en algunos de ellos como Singapur, Reino Unido y Portugal se ha vuelto la variante dominante, desplazando incluso a otras variantes más contagiosas que el virus original.

egún los datos publicados, se sabe que es más transmisible que otras variantes, conlleva un mayor riesgo de hospitalización y reinfección, y genera un cuadro de síntomas ligeramente diferentes (más dolor de cabeza y menos tos, por ejemplo). Se estima que la variante delta es entre 30% y 60% más transmisible que otras variantes del coronavirus. Y puede ser hasta un 80% más contagiosa que el virus surgido en Wuhan, China en diciembre de 2019.

Los estudios científicos no se detienen y buscan revelar los secretos del virus y sus variantes más peligrosas. REUTERS/Rupak De ChowduriLos estudios científicos no se detienen y buscan revelar los secretos del virus y sus variantes más peligrosas. REUTERS/Rupak De Chowduri

Los investigadores están estudiando la posibilidad que tiene Delta de evadir la protección de las vacunas, pero no hay confirmación de esta hipótesis. En otras palabras, los estudios hasta ahora muestran que las vacunas siguen siendo eficaces contra la delta.

¿Qué hace que esta variante delta sea más preocupante? En términos generales, es un conjunto de “mejoras” genéticas que facilitan la propagación e invasión del cuerpo humano. Hecho que también se ve potenciado por factores externos, como la baja vacunación, o el comportamiento de la sociedad sin medidas de control y prevención, que también influye en la mayor transmisión de estas variantes.

La ciencia supo en este año y medio, que el Sars-CoV-2, el coronavirus que causa la enfermedad de covid-19, no tiene tanta capacidad para mutar como el virus de la gripe, por ejemplo. Pero cuando surgen nuevas variantes, las mismas pueden adquirir características “ventajosas” que las hagan viables en un entorno de tanta competencia y selección para invadir los cuerpos humanos.

El coronavirus que causa la enfermedad de covid-19, no tiene tanta capacidad para mutar como el virus de la gripe, por ejemplo. Pero cuando surgen nuevas variantes, las mismas pueden adquirir características “ventajosas” que las hagan viables - REUTERS/Rupak De ChowduriEl coronavirus que causa la enfermedad de covid-19, no tiene tanta capacidad para mutar como el virus de la gripe, por ejemplo. Pero cuando surgen nuevas variantes, las mismas pueden adquirir características “ventajosas” que las hagan viables – REUTERS/Rupak De Chowduri

En una presentación sobre la variante delta al gobierno sudafricano, el bioinformático Tulio de Oliveira, director del laboratorio Krisp de la Universidad KwaZulu-Natal (Sudáfrica), enumeró las principales características de la variante delta. “Es más transmisible y es más probable que reinfecte a las personas que ya se han enfermado con otras cepas, pero aún no hay pruebas claras de si la delta causa una enfermedad más grave o si escapa a la protección que brindan las vacunas. Oliveira también enumeró tres grupos de mutaciones relevantes de la variante delta:

Pero ¿qué significan cada una y qué importancia tiene?

El virus utiliza la estructura celular para multiplicarse -  National Institute of Allergy and Infectious Diseases, NIH/Handout via REUTERS. El virus utiliza la estructura celular para multiplicarse – National Institute of Allergy and Infectious Diseases, NIH/Handout via REUTERS.

1. Invasión celular más eficiente

Una de las claves de estos cambios adquiridos al mutar, es la llave que ha encontrado el virus para introducirse en nuestras células. Más específicamente, el vínculo entre la espiga del virus (también conocida como proteína S) y el receptor ACE2, una enzima que se encuentra en la superficie de nuestras células. Esta espiga actúa como si fuera la llave que abre la cerradura de nuestra célula y permite la invasión del coronavirus. Una vez dentro, utiliza la estructura celular para multiplicarse. En el caso de la variante delta, existen dos mutaciones relevantes en la espiga, que se conocen por los códigos L452R y T478K.

Pero, ¿qué significan estos números y letras? La primera letra es el tipo de aminoácido que existía antes del cambio (L, símbolo de lisina), el número corresponde a la ubicación (452º de 1273 aminoácidos) y la última letra es el aminoácido que entró en su lugar (R, símbolo de arginina). Hay que explicar que un virus es un ácido nucleico (ADN o ARN) rodeado por conjuntos de aminoácidos (proteínas). La capa externa sirve para adherirse e invadir la célula humana, por ejemplo, y la capa interna sirve como un manual de instrucciones que se utilizará para producir nuevos virus dentro de la célula invadida.

Los aminoácidos circundantes pueden sufrir tres tipos de mutación durante este proceso de producción de virus: eliminación (deleción), aparición (inserción) o cambio (sustitución). Estas mutaciones no ocurren por ningún motivo específico y, a menudo, se pierden en el camino. Pero algunas de ellas se establecen y comienzan a aparecer a partir de la replicación del virus. Este es el caso de dos mutaciones delta clave: L452R y T478K. El cambio de L a R en la posición 452 y el cambio de T a K en la posición 478 resultaron ser “ventajosos” para el virus porque ayudaron al invasor a adherirse mejor en la puerta de entrada (la enzima ACE2). Esto explica por qué esta variante se ha vuelto más transmisible.

El Sars-CoV-2 está muy humanizado. En otras palabras, es mucho más eficiente de lo que se ha visto en otros coronavirus -  REUTERS/Andreas Gebert/File PhotoEl Sars-CoV-2 está muy humanizado. En otras palabras, es mucho más eficiente de lo que se ha visto en otros coronavirus – REUTERS/Andreas Gebert/File Photo

Además de una invasión más eficiente, hay una tendencia a que cuantos más virus invadan las células, más virus se replicarán, aumentando la carga viral. Por lo tanto, habrá más virus que se propagarán al toser o estornudar, por ejemplo.

Según estudio publicado por investigadores de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de China encontró que una persona infectada con la variante delta puede tener hasta 1.000 veces más virus en su cuerpo que alguien infectado con versiones tempranas del coronavirus al comienzo de la pandemia, a finales de 2019. Esta carga viral más alta también puede estar asociada con una mayor gravedad de la enfermedad, ya que la variante tiende a afectar a más células respiratorias humanas.

U virus es un ácido nucleico (ADN o ARN) rodeado por conjuntos de aminoácidos (proteínas). La capa externa sirve para adherirse e invadir la célula humana, por ejemplo, y la capa interna sirve como un manual de instrucciones que se utilizará para producir nuevos virus dentro de la célula invadida - REUTERS/Mohamed Abd El GhanyU virus es un ácido nucleico (ADN o ARN) rodeado por conjuntos de aminoácidos (proteínas). La capa externa sirve para adherirse e invadir la célula humana, por ejemplo, y la capa interna sirve como un manual de instrucciones que se utilizará para producir nuevos virus dentro de la célula invadida – REUTERS/Mohamed Abd El Ghany

2. Activación más eficiente y teoría de la creación de coronavirus en el laboratorio

Cuando un virus busca invadir la célula humana, no es suficiente que encuentre una puerta de entrada y se adhiera a ella: primero debe activarse. En el caso de Sars-CoV-2, esta activación ocurre a través de una enzima en el cuerpo humano (llamada furina) que corta la espiga del coronavirus en dos: S1 y S2. Después de este corte, llamado clivaje, una parte de la espiga (S1) se adhiere a la célula humana y la otra (S2) fusiona su membrana con la membrana de la célula humana, permitiendo la inserción de material genético e iniciando la producción de más virus. Al cortar la espiga, la enzima hace que se abra y revele secuencias genéticas ocultas que lo ayudan a unirse más estrechamente a las células del tracto respiratorio humano, por ejemplo. Una mutación cercana a esta ubicación puede alterar aún más este comportamiento. Este es el caso de la variante delta, que porta una mutación (P681R) en esa región.

Cuanto más sensible a la furina humana, más eficiente será la espiga del virus. Este proceso de fusión activado por furina está mediado por el área desde el aminoácido en la posición 618 hasta la posición del aminoácido 1273”, explica el virólogo José Eduardo Levi, coordinador de investigación y desarrollo de la red de laboratorios Dasa, e investigador del Instituto de Medicina Tropical de la Universidad de São Paulo (USP). “Una mutación en esta región, como P681R, hace que esta fusión sea más rápida. Esta mutación aparece tanto en las variantes delta como la alfa, descubierta en el Reino Unido, y en algunos casos en la gamma, descubierta en Brasil “, agrega.

Las mutaciones en esta región del coronavirus son tan relevantes que están en el centro de dos puntos centrales de la pandemia. Primero, se cree que esta afinidad por la furina humana fue crucial para permitir que el virus saliera de otras especies animales y comenzara a infectar a los humanos a fines de 2019. En segundo lugar, este mecanismo es tan eficiente y atípico entre los tipos de coronavirus que infectan a los humanos que se ha convertido en el principal argumento de quienes afirman sin evidencia que el Sars-CoV-2 se generó o modificó en el laboratorio. “Todos los coronavirus que infectan a los humanos tienen un dominio determinado, un área específica que reconoce la furina”, explica Levi.

Pero el Sars-CoV-2 está muy humanizado. En otras palabras, es mucho más eficiente de lo que se ha visto en otros coronavirus, que tienen un reconocimiento razonable de la furina”. “Y solo el Sars-CoV-2 tiene esta mutación, esta inserción de cuatro aminoácidos. Ese es el argumento más fuerte de que este coronavirus se creó en el laboratorio”. “Porque hasta ahora, no se ha encontrado ningún coronavirus intermedio que apunte a que fue mejorando poco a poco. Este llegó listo para ser segmentado por la furina humana “, agrega el científico. Según el experto la falta de esta secuencia de cuatro aminoácidos en el coronavirus Sars-CoV puede explicar por qué causó una epidemia de Sars limitada a Asia en 2003, que no llegó a convertirse en una pandemia que se ha extendido por todo el mundo como Sars-CoV-2.

El desarrollo de vacunas permite combatir al virus. REUTERS/Mohamed Abd El GhanyEl desarrollo de vacunas permite combatir al virus. REUTERS/Mohamed Abd El Ghany

3. Escapar parcialmente de anticuerpos y vacunas

Al aprender a defenderse, las células de defensa, como los anticuerpos neutralizantes, utilizan partes de los invasores para saber cómo identificarlos y combatirlos. Cuando se producen mutaciones en el coronavirus, por ejemplo, es como si las partes de los anticuerpos ya no encajaran bien con las del invasor, lo que facilita el escape. Por lo tanto, el virus puede al mismo tiempo mutar para acoplarse de manera más eficiente a la puerta de entrada de la célula y escapar parcialmente del encaje con anticuerpos neutralizantes”, explica Fernando Spilki, profesor de la Universidad Feevale y coordinador de la Red Corona-Ômica, en el Ministerio de Ciencia, Tecnología e Innovación de Brasil.

Es como si el virus creara vías para escapar del sistema inmunológico y desarrollara formas más efectivas de transmisión. Todos estos cambios fueron previstos en experimentos de laboratorio, que son capaces de analizar la influencia de cada intercambio, inserción o supresión de estas pequeñas piezas sobre el comportamiento del coronavirus”, agregó.

En el caso de la variante delta, las mutaciones vinculadas a ella son la sustitución T19R y la deleción 157-158del. La sustitución del aminoácido T (treonina) por el R (arginina) en la posición 19 dificulta que el sistema de defensa del cuerpo identifique al invasor para combatirlo. Lo mismo ocurre con la “falta” de aminoácidos en las posiciones 157 y 158. En general, las proteínas tienen dos extremos, uno llamado N-terminal y el otro C-terminal.

El virus crea vías para escapar del sistema inmunológico y desarrollara formas más efectivas de transmisión REUTERS/Mohamed Abd El GhanyEl virus crea vías para escapar del sistema inmunológico y desarrollara formas más efectivas de transmisión REUTERS/Mohamed Abd El Ghany

En el caso de los coronavirus, la región N-terminal (DTN) se considera más antigénica o inmunogénica, es decir, el sistema de defensa humano “percibe” mejor y produce más anticuerpos en su contra. La espiga (proteína S) es la más antigénica de ellas, por lo que generalmente se producen vacunas dirigidas a esta estructura para enseñar al sistema de defensa del cuerpo a identificarla para combatir el coronavirus en su conjunto. Aquí es donde entra en juego la mutación como una forma de obstaculizar la lucha contra el coronavirus. Los cambios (deleciones y sustituciones) en la estructura de la variante delta en un área antigénica (DTN) dificultan la actuación del sistema de defensa del organismo.

“¿Por qué comienza a eliminar partes de su genoma? Tiene que tener una razón poderosa para eso. ¿Cuál? La respuesta inmune humana, ya sea natural por infección o inducida por vacunas”, explica Levi. “En general, la deleción es perjudicial, o sea, hace que el virus sea ineficaz y acabe siendo eliminado. Pero en el caso de las variantes del coronavirus, estas deleciones están siendo ventajosas porque eliminan regiones que provocan una respuesta inmune muy fuerte en el huésped y así logran escapar (del sistema de defensa humano) “, agrega.

Hasta ahora, hay evidencia de que la variante delta puede escapar de los anticuerpos de personas que ya han sido infectadas con la variante beta (descubierta en Sudáfrica). Pero aún no hay evidencia de que sea capaz de escapar a la respuesta inmune generada por las vacunas. Vale la pena recordar que ninguna de estas mutaciones es exclusiva de una u otra variante. Lo que las vuelve preocupantes es su conjunto. Es decir, que al mismo tiempo tengan nuevas características que las hacen invadir mejor las células, ser más eficiente para activarse y escapar del sistema de defensa.

Según Levi, el contexto de varias variantes que tienen mutaciones aleatorias que son relativamente similares se llama convergencia evolutiva. Esto se debe, entre otras razones, a que la presión evolutiva de la selección natural contra las formas más diversas de coronavirus en el mundo es prácticamente la misma: las personas están adquiriendo inmunidad, ya sea por la vacuna o porque se infectaron con el virus.

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